Vitex agnus-castus es uno de los mejores tratamientos para el síndrome pre-menstrual (SPM)

Agnus castus en flor. Foto: jeffreyw

¿Qués el Vitex agnus-castus?

El Vitex agnus castus es una planta de la familia de las lamiáceas (aunque hasta hace poco se la incluía en la de las verbenáceas)1, 2, que crece en zonas sombreadas cerca de cursos de agua. Es una planta muy utilizada desde antiguo para el tratamiento de trastornos ginecológicos: síndrome pre-menstrual, menopausia y problemas de fertilidad entre otros.

Aunque está descrito su uso en la medicina mediterránea desde hace más de dos mil años, en la actualidad se utiliza mucho en los países del centro de Europa, especialmente en Alemania, dónde es el remedio ginecológico más comúnmente utilizado. El médico homeópata-naturópata alemán Gerhard Madaus34, popularizó la planta y comercializó por primera vez un extracto de la misma.

También es muy popular su uso en América y en Asia. Concretamente en Japón, a raíz de un exitoso estudio que se realizó con ella5, ha adquirido gran popularidad y ha sido recientemente aprobada como medicamento de uso sin receta médica6.

Aunque tiene su origen en el mediterráneo7 occidental -penínsulas ibérica, itálica y balcánica-, esta planta fue extendiéndose hacia los países de oriente, donde se aclimata perfectamente. Hoy en día, China es uno de los grandes productores mundiales de Vitex agnus castus.

Una planta con historia

Otros nombres por los que se conoce a esta planta son Sauzgatillo, Zausgatillo, Pimentera o Pimentero falso, entre otros muchos. En mallorquín Aloc o Pebre bord. También se le dan los nombres de Pimienta de los monjes o Hierba de la castidad, nombres estos dos, que están relacionados con el uso que antiguamente se le dió a esta planta, que era utilizada para atenuar el deseo sexual y favorecer la castidad8.

El propio nombre de la planta repite la palabra casto, en griego -agnus- y en latín -castus-. En cuanto al nombre de género, Vitex, procede de la palabra latina vieo, que significa tejer o amarrar, haciendo referencia al uso que antiguamente se le daba a esta planta para fabricar cestos.

Frutos de Vitex agnus-castus. Foto H. Zell.

Cuando los legionarios romanos estaban en campaña, sus esposas  esparcían sus ramas por la habitación y el lecho, para alejar el deseo. Los monjes de los monasterios medievales masticaban las bayas con el mismo fin. Homero cita esta planta en la Ilíada destacando estas mismas propiedades.

Plinio el Viejo, recogió en su Naturalis Historia el uso de Vitex (lygos) como planta favorecedora de la castidad, por parte de las mujeres atenienses en la celebración de las Tesmoforias, las fiestas de culto a Deméter, diosa de la agricultura y de la fertilidad9, 10. También Hipócrates, Dioscórides, Galeno y Teofrasto citaron esta planta e hicieron mención de algunas de sus propiedades11.


Principios activos de Vitex agnus-castus

Los principales principios activos de esta planta son glucósidos iridoides, flavonoides y aceites esenciales. También hallamos como componentes minoritarios ácidos grasos, fitosteroles, alcaloides y neolignanos12.

Estos componentes se hallan distribuidos por toda la planta, aunque donde más cantidad encontramos es en los frutos -normalmente desecados- y también en las hojas.  

Casticina -flavonoide- y Ácido Maslínico -triterpeno-. Imagen Shao-Nong Chen et al. College of Pharmacy, University of Illinois at Chicago.

Iridoides heterosídicos

Son glucósidos iridoides (unión entre un azúcar y un monoterpeno iridoide) entre los que hallamos aucubósido, agnúsido, aucubina y eurostósido13, 14, 15Tienen acción sobre el metabolismo hormonal femenino.

Flavonoides

Entre ellos encontramos flavonas polimetoxiladas como casticina, apigenina, 3-metilkaempferol, luteolina, quercetagetina, vitexina, isovitexina, orientina y C-heterósidos acilados de luteolina (productos que resultan de la unión de un azúcar al grupo acilo del anillo heterocíclico C de la luteolina).

Algunas de estas flavonas -apigenina, vitexina- han demostrado en un estudio tener actividad sobre los receptores estrogénicos16.

Aceite esencial: terpenoides

En el aceite esencial del Vitex encontramos diversos terpenoides. 

  • Monoterpenos: α-pineno, β-pineno, limoneno, 1,8-cineol, sabineno, β-felandreno, terpineol, sibineno, β-selineno, acetato de bornilo
     
  • Sesquiterpenosβ-cariofileno, α-humuleno, E-β-farneseno, germacraneno B
     
  • Diterpenos:  mayoritariamente del tipo labdano, como rotundifurano, vitexilactona, vitetrifolinas y viteagnusina17, 18. También se han aislado recientemente diterpenlactamas (vitexlactam)19, 20.

De todos los terpenoides los más abundantes son 1,8-cineol, sabineno, α-pineno, α-terpinil acetato y β-felandreno212223.

Los terpenoides han demostrado tener una actividad antagonista dopaminérgica24 (como las vitetrifolinas), pero menos que todo el extracto de Vitex en conjunto.

Estructura de un triterpenoide (Ilelatifol) y de un diterpeno labdánico (Vitagnusina). Imagen Shao-Nong Chen et al. College of Pharmacy, University of Illinois at Chicago.



Ácidos grasos

Encontramos ácido linoleico (acción sobre el receptor estrogénico), ácido oleico, ácido palmítico, ácido esteárico25 y algún glicérido12.

Otros componentes

También encontramos alcaloides (viticina)25 y neolignanos12.

La calidad de los extractos de Vitex agnus-castus se establece en base al contenido de agnusida y casticina.


Usos terapéuticos de Vitex agnus-castus

La Agencia Europea del medicamento (EMA) tiene aprobado el uso de Vitex agnus-castus como medicamento tradicional a base de plantas (MTP), en forma de tinturas y extractos secos para el alivio de los síntomas menores en los días previos a la menstruación (síndrome premenstrual)26.

El año 1978 se constituyó en Alemania la Comisión E, dedicada a elaborar monografías sobre plantas medicinales. Esta comisión presentó su última monografía el año 1994, antes de ser disuelta. La creación de la EMA un año antes, hizo que de alguna forma dejara de tener sentido su existencia. Sin embargo sus monografías son de tal rigor científico y calidad que a día de hoy siguen sindo un referente para muchos países a la hora de elaborar regulaciones legales sobre plantas medicinales.

Un verdadero medicamento fitoterápico

Los trabajos de la Comisión E, son a efectos prácticos en Alemania, un libro de regulaciones legales sobre plantas medicinales. Ningún otro organismo ha evaluado jamás con el mismo rigor y la misma eficacia los límites entre los usos populares de las plantas y sus acciones farmacológicas basadas en evidencias científicas.

Entre las indicaciones aprobadas por la Comisión E para el Vitex agnus-castus encontramos las siguientes: irregularidades del ciclo menstrual, síndrome premenstrual, mastodinia27.

Se han realizado muchos estudios demostrando la efectividad de esta planta en el tratamiento y alivio de los síntomas del síndrome premenstrual, como los siguientes: depresión, irritabilidad, ansiedad, mastalgia, fatiga y dolor de cabeza28.

Trastornos hormonales femeninos: el eje hipotálamo-hipofisario

Desde hace muchos años se vienen realizando estudios que demuestran la efectividad del Vitex aguns-castus en el tratamiento de diversos problemas de salud de la mujer, que estarían relacionados con trastornos de la regulación hormonal29. Concretamente, la estimulación dopaminérgica a nivel hipofisario sería capaz de inhibir la síntesis y/o la liberación de prolactina. Vitex, es pues especialmente efectivo en mujeres con SPM o mastodinia, asociados a hiperprolactnemia29, 30.

Hojas de Vitex agnus-castus. Imagen Diotime.

Síndrome premenstrual

Se han realizado muchos estudios demostrando la efectividad de esta planta en el tratamiento y alivio de los síntomas del síndrome premenstrual: depresión, irritabilidad, ansiedad, mastalgia, fatiga y dolor de cabeza28Diversos estudios han demostrado la efectividad del Vitex agnus-castus31, 32, 33, 34.

Un estudio realizado en mujeres chinas mejoró las molestias del SPM, especialmente las relacionadas con los cambios de humor y de la afectividad y la retención de líquidos35.

El primer estudio de Vitex agnus-castus realizado con mujeres japonesas obtuvo excelentes resultados tras un tratamiento de tres ciclos, durante los cuales las molestias fueron disminuyendo gradualmente y sin efectos secundarios importantes5.

Un estudio comparó los diferentes tratamientos médicos para el síndrome premenstrual que se prescriben en cinco países occidentales diferentes. Se vió que cada país posee su propia cultura médica y que pueden abordar una misma enfermedad con perspectivas y medicamentos muy diferentes unos de otros. Concretamente Alemania, fue el país donde más se utilizó como recurso el tratamiento con plantas medicinales, con Vitex agnus-castus como medicamento principal36.

Vitex agnus-castus fue efectivo en un estudio donde se trataron mujeres con síndrome premenstrual, donde la migraña era uno de los principales síntomas padecidos37.

Mastalgia

Otro trastorno en el que Vitex agnus-castus ha demostrado su efectividad es la mastalgia38.

Trastornos de la menopausia

La menopausia es otra de las situaciones en las que el Vitex agnus-castus se  ha utilizado tradicionalmente. Recientemente se han realizado estudios que confirmarían una posible utilidad de esta planta en el tratamiento de los trastornos de salud provocados por la menopausia39.

Problemas de fertilidad

Se han realizado estudios con extractos de Vitex agnus-castus para estudiar su posible utilidad en problemas de fertilidad. Concretamente se hizo un estudio en que se vió que incrmentaba los niveles de progesterona en la fase lutea del ciclo, se alargaba la duración de la misma y aumentaba el número de embarazos un 33% respecto al tratamiento con placebo40.

Efecto preventivo del cáncer

Investigadores chinos realizaron un estudio41, valorando la capacidad reductora del NADP(H), de los compuestos aislados de los frutos de la planta. Concretamente se valoró su acción sobre la capacidad inductora de la actividad del enzima quinona oxidorreductasa tipo I.  La sustancia más activa en este sentido parece ser la vitetrifolina D.

Antioxidante

Diversos estudios han valorado la actividad antioxidante de los componentes de Vitex agnus-castus42.

Actividad antibacteriana

Vitex agnus-castus posee también actividad antibacteriana43. Concretamente ha demostrado actividad in vitro contra las siguientes bacterias: 

Staphylococcus aureus, Streptococcus faecalis, Salmonella, Escherichia coli, Candida albicans, C. tropicalis, C. pseudotropicalis y C. kruesi44.

En esta actividad parecen estar implicados tanto los terpenoides del aceite esencial, como los iridoides y los flavonoides.

Inmunomodulador

Otros estudios han demostrado la capacidad de Vitex agnus-castus de tener un efecto modulador del sistema inmune45.


Mecanismo de acción de Vitex agnus-castus

Se ha propuesto que el mecanismo de acción de esta planta es a través de sus efectos sobre los receptores dopaminérgicos y estrogénicos46. Parece que los diterpenos serían los responsables de la acción dopaminérgica, mientras que  flavonoides como la apigenina actuarían sobre los receptores estrogénicos.

La acción dopaminérgica de Vitex parece tener lugar a nivel de la hipófisis anterior, donde activa los receptores D2 para la dopamina, inhibiendo así la secreción de prolactina47, 48. Sin embargo no parece afectar a los niveles de FSH y de LH48. El haloperidol un fármaco agonista dopaminérgico ha conseguido anular los efectos del los extractos de Vitex agnus-castus44.

Otros estudios demostraron la acción de los extractos de Vitex agnus-castus sobre los receptores estrogénicos, tanto los alfa como los beta  (ERα o ERβ ), siendo la apigenina el flavonoide que mayor actividad estrogénica presentó4950.

Estructura química del Estradiol y de la Progesterona. Imágen PubChem Open Chemistry database.

La clave de esta actividad estaría en las similitudes estructurales que los flavonoides , los glucósidos iridoides y los triterpenos tienen con la estructura de las hormonas sexuales -estradiol, progesterona-. Esta similitud y la extraordinaria variedad de moléculas presentes en el extracto, da lugar a una modulación de la actividad del eje hipotálamo-hipofisario-aparato reproductor, que difícilmente podría conseguirse con fármacos de síntesis.

Los extractos de Vitex agnus-castus tambien han demostrado tener afinidad por los receptores opioides μ, δ, or κ5112. Esta acción podría ser origen de la mejora del estado de ánimo que experimentan las mujeres tratadas con este extracto. Apigenina, 3-metilkaempferol, luteolina, y casticina presentaron actividad débil sobre los receptores delta y mu.

En cualquier caso los efectos terapéuticos de Vitex agnus-castus no se han conseguido nunca utilizando sólo una parte de los componentes. Se necesita la compleja sinergia de todos sus principios activos para obtener sus efectos curativos, tal como lo demuestran estudios en los que el conjunto de los compuestos activos presentes en el extracto de esta baya, han mostrado una mayor actividad terapéutica que cada uno por separado12. 

También se ha estudiado como afecta la toma de un extracto de Vitex agnus-castus a los niveles de prolactina en hombres52Sin embargo, los resultados de estos estudios no son fáciles de interpretar: se ha observado que pequeñas dosis de extracto aumentan ligeramente los niveles de prolactina, mientras que dosis mayores los disminuyen ligeramente..


Efectos secundarios

Vitex agnus-castus ha demostrado ser una planta segura y los efectos secundarios que se han registrado durante años y años de uso de la misma, son pocos y leves53.

Interacciones con otros fármacos

No se han descrito, aunque no se recomienda su utilización conjunta con fármacos antagonistas dopaminérgicos (haloperidol54).


Contraindicaciones

Mientras no se conozca más sobre el efecto de Vitex agnus-castus sobre el sistema hormonal, lo razonable es abstenerse de tomar esta planta durante el embarazo, pues se desconocen los efectos que podría provocar en el organismo de la futura madre55.

Por los mismos motivos y porque puede pasar a leche materna no se recmienda su utilización durante la lactancia55.

Más información:

Productos que contienen Vitex Agnus-castus


 

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