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Antidepresivo natural: las poco conocidas propiedades terapéuticas del Azafrán

Flor del Azafrán, Italia. Imagen Giancarlo.pack.

Azafrán en la historia

El Azafrán (Crocus sativus L.) es una planta de la familia de las iridáceas mundialmente conocida por las propiedades gastronómicas de los pistilos de su flor. Las investigaciones arqueológicas han mostrado que el Azafrán era ya utilizado en Asiria y en Babilonia, como remedio, para el tratamiento de diversas enfermedades como los problemas digestivos o las infecciones urinarias1, 2, 3.

En la medicina Ayurvédica se utilizaba para el alivio, tanto de enfermedades crónicas (asma y artritis), como de enfermedades agudas (bronquitis, faringitis, fiebre, dolor de cabeza, vómitos)4. Asimismo se utilizaba como sedante, adaptógeno, emenagogo y afrodisíaco5. También en la medicina tradicional China está ampliamente documentado su uso6. En Persia fue utilizado también como antiinflamatorio y en problemas ginecológicos como dolor menstrual y partos difíciles7.

Hipócrates, Erasístrato y Dioscórides, médicos griegos que ejercieron su arte en Grecia, Alejandría y Roma respectivamente, utilizaron el Azafrán con fines terapéuticos para diversas enfermedades y problemas de salud (enfermedades de los ojos, dolores de oído y de muelas, úlceras de la piel, de la boca y de los genitales)8. En la Edad Media fue uno de los remedios más importantes de la Medicina Tradicional Islámica9. Y en el siglo X un famoso médico persa, Zakariya Razi, escribió un tratado, Al-Hawi, en el que recogía de manera amplia las propiedades curativas del azafrán10.

Más recientemente, en el siglo XVII, el médico inglés Thomas Sydenham elaboró su famoso Laúdano, también conocido como Tintura de opio azafranada. Este remedio fue ampliamente utilizado hasta el siglo XIX, para toda clase de dolores y para intervenciones dentales.

Cultivo del Azafrán

El Azafrán se ha venido cultivando, desde la Edad Antigua, en la cuenca del Mediterráneo (España, Francia, Italia, Grecia, Turquía, Israel, Egipto), Suiza, Oriente Medio (Emiratos Arabes Unidos, Irak, Afganistán), Lejano Oriente (China y Japón), Marruecos desde el siglo IX y últimamente Australia.

La planta da nombre a una provincia de Turquía llamada Safranbolu, conocida por el cultivo del Azafrán, aunque parece que los primeros cultivos habría que situarlos en Mesopotamia y en Creta, durante la Edad de Bronce1, 11. En la actualidad el principal país productor es Irán (90%), a mucha distancia de España y después Marruecos12.

Países cultivadores de Azafrán. Imagen Myself.

Esta planta crece bien entre, aproximadamente, los 30º y los 50º de latitud Norte, y hasta unos 1.000 metros sobre el nivel del mar13. La producción mundial anual es de unas 300 toneladas. El cultivo y la cosecha del Azafrán son muy duros, lo cual hace de esta especia una de las más caras del mundo. La parte utilizada son los pistilos de la flor, cuyo periodo de floración dura entre dos y tres semanas, entre los meses de Octubre y Noviembre11

La cosecha de los pistilos de la flor es una tarea delicada que debe realizarse a primera hora del día, cuando la flor todavía no está abierta para evitar que los rayos del sol los marchiten, ya que deberán secarse de modo adecuado después1415.

Los pistilos, una vez recolectados, deben secarse de tal manera que mantengan entre un 7 y un 15 por ciento de humedad, que es el intervalo ideal para una correcta conservación. Con menos de un 7% se rompen, y con más de un 15% pierden el aroma, por lo que dejan de ser comercializables. Este proceso requiere una vigilancia permanente y puede realizarse al sol o en una tostadora16, 17.

Es interesante saber que el azafrán puede plantarse y recolectarse en casa para uso familiar. Para aquellos que quieran cultivarlo recomendamos la interesante página web de jardinería Happy DIY Home.

Cosecha del la flor del Azafrán en Irán. Foto Safa.daneshvar.
 

Usos terapéuticos del Azafrán

En los últimos años, con el renovado interés global por la fitoterapia, se han realizado y se siguen realizando, múltiples estudios que han demostrado que el Azafrán posee múltiples acciones biológicas18, 19, 20, entre las que podemos destacar las siguientes:

  • Antidepresivo21
  • Antidiabético22
  • Antiinflamatorio23
  • Trastornos digestivos24
  • Trastornos cognitivos25, 6
  • Protector cardiovascular26, 27
    • Hipolipemiante
    • Antihipertensivo
    • Antiarrítmico
  • Fertilidad y comportamiento sexual28
  • Anticancerígeno29

Aunque aquí vamos a centrarnos ahora en sus propiedades como antidepresivo.
 

Antidepresivo

Ya en el siglo XI el más grande médico de su época, Avicena, recomendaba el uso del Azafrán como antidepresivo30. Y es que la medicina tradicional persa ha utilizado desde tiempos remotos el Azafrán con esta indicación, una práctica plenamente justificada como han demostrado estudios recientes, donde se ha visto que el Azafrán puede tener una eficacia similar a la imipramina7 y la fluoxetina31, 32, fármacos antidepresivos clásicos, en el tratamiento de la depresión leve y moderada

Del mismo modo, se encontraron resultados positivos para la depresión leve y moderada, cuando se comparó la utilización de comprimidos a base de pétalos de Azafrán contra un placebo33. Este estudio es interesante además, pues confirma observaciones anteriores34 en que se comprobó la eficacia similar de los extractos de pétalos y los extractos de estigmas, con una diferencia de precio muy favorable a los extractos de pétalos35, mucho más baratos.

Un estudio en mujeres con sobrepeso que realizaban una dieta de reducción del mismo, y que presentaban síntomas de depresión leve o moderada, fueron tratadas con azafrán. Los resultados fueron una clara mejoría de los síntomas depresivos, aunque no mejoraron las ansias de comer36.

Otro estudio observó una potencia antidepresiva similar entre el azafrán y la sertralina, uno de los fármacos antidepresivos más utilizado actualmente37. Este estudio es interesante pues los pacientes tenían más de 65 años, un grupo de edad para el que había pocos estudios con el azafrán, y donde, sin embargo,  la prevalencia de la depresión es alta.

A día de hoy son ya muchos los estudios que apuntan a la eficacia del azafrán para el tratamiento de la depresión38, 39, por lo que parece justificado pensar que el Azafrán podrá ser utilizado en breve también para el tratamiento de la depresión mayor, pues los resultados de diversos estudios así lo avalan, habiendo demostrado una eficacia similar a los fármacos antidepresivos en tratamientos prolongados40.

La existencia de nuevas alternativas terapéuticas eficaces y seguras como el Azafrán, es muy interesante, porque los actuales tratamientos farmacológicos debido a los molestos efectos secundarios y a la lentitud con que empiezan a realizar su acción antidepresiva, no proporcionan un adecuado alivio a las personas que sufren esta enfermedad.
 

Componentes con actividad farmacológica

Los principales componentes activos del azafrán41, 20 son los carotenoides, como la picrocrocina -responsable de su sabor amargo- o la crocina42 -responsable de su color-, y los terpenos volátiles, como el safranal43 -que contribuye a su característico aroma-. Encontramos también terpenoides, como las saponinas, en los bulbos, y flavonoides, como derivados glucosídicos de la quercitina y el kampferol, en las flores44.


Principios activos del Azafrán: Picrocrocina imagen Edgar181 , Safranal imagen Roland.chem, Crocina imagen Edgar181.

Parece ser que la crocina y el safranal serían los responsables del efecto antidepresivo del azafrán, aunque se sabe poco de su mecanismo de acción41, 38.


Mecanismo de acción

Se ha postulado un mecanismo similar al de los fármacos inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS), pero es más problable, dado que tanto el azafrán como sus extractos poseen una compleja variedad de principios activos, que la acción antidepresiva sea resultado de un efecto sinérgico en el que estén implicadas varias acciones distintas. 

En esta línea, algún estudio ya apunta a que los efectos antidepresivos del azafrán estarían basados, de manera conjunta, en sus propiedades serotoninérgicas, antiinflamatorias, antioxidantes y neuroprotectoras18, 20, 40.

Posología

Las cantidades diarias de azafrán más frecuentemente recomendadas para el tratamiento de la depresión están entre los 30 y los 200 mg diarios de extracto de Azafrán45. Para poder comparar diferentes extractos, es importante comprobar el contenido en safranal de cada uno de ellos.

Precauciones

Incluso a dosis mucho más altas de las habitualmente recomendadas (1.500 mg diarios46), el Azafrán ha demostrado ser una planta segura. Dosis de azafrán entre 200 y 400 mg diarios parecen modificar algunos parámetros bioquímicos y hematológicos, aunque siempre dentro de la normalidad47. En cualquier caso no hay que sobrepasar nunca las dosis de Azafrán recomendadas por los laboratorios fabricantes.

A pesar de que es poco frecuente, al igual que cualquier otra sustancia que se introduzca en el organismo, el Azafrán puede provocar reacciones alérgicas en algunas personas48.

Más información
Cultivo del Azafrán en Marruecos. Diario de Sevilla, 10 de Noviembre de 2018.
Productos con Azafrán: Afran.
Productos con Azafrán: Probiovance S3.
Productos con Azafrán: Ultimate Calm Solgar.
How to Care for Saffron Flower
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