Cúrcuma: un tesoro de la Naturaleza

¿Qué es la Cúrcuma?

La Cúrcuma -Cúrcuma longa L.- es una planta de la familia de las zingiberáceas, que crece en las zonas húmedas y cálidas de India e Indonesia, de donde es originaria. La parte que se utiliza de la planta es la raíz -rizoma-, cuyo interior es de un color amarillo-naranja característico. Su uso culinario y medicinal está documentado desde hace más de 2000 años. Como condimento es una de las especias que forman parte de la salsa curry, dándole su color y sabor característicos. Se utiliza también como condimento para arroces, carnes, sopas, caldos y platos diversos, siendo una de las especias más utilizadas de la gastronomía india.

Cúrcuma Longa L. Foto Simon A. Eugster

Como remedio se ha venido utilizando desde muy antiguo, tanto en la Medicina Ayurvédica como en la Medicina Tradicional China, como analgésico y antiinflamatorio, para tratar problemas digestivos, hepáticos y de las vías biliares, para problemas de piel y para heridas. En estas medicinas tradicionales la cúrcuma está considerada un "fortalecedor de la energía del cuerpo"12.
 

¿Por qué hay tanto interés hoy en día por la Cúrcuma?

El moderno interés por la cúrcuma se despertó a inicios de los años 70 del siglo XX, cuando un grupo de invetigadores indios consiguió probar los efectos antiinflamatorios de la cúrcuma y evidenció que su actividad farmacológica se debía principalmente a una sustancia polifenólica denominada Curcumina3, 4, 5, 6. De hecho, a partir de ese momento, muchos de los estudios sobre las propiedades de la cúrcuma ya se realizan directamente con curcumina.

Estructura química de curcumina, polifenol de cúrcuma, Cúrcuma

Estructura química del polifenol Curcumina, principal componente de la Cúrcuma
 

En esa época se produjo paralelamente una expansión, en Europa y en USA, de los restaurantes de comida india. Desde entonces los estudios sobre la cúrcuma se han ido doblando en número década tras decada. En un periodo de dos años (2011-2013), se realizaron prácticamente el mismo número de estudios que en la década inmediatamente anterior (2001-2011).

Este inusitado interés por una sustancia conocida desde hace tantos años viene dado por las tremendas expectativas que la cúrcuma ha generado en medicina. Los polifenoles en general y en este caso la curcumina, poseen un abanico de potenciales usos terapéuticos, que a día de hoy sólo son comparables a los de los corticoesteroides, pero sin los potenciales efectos secundarios de estos. Es como si la Naturaleza se hubiera propuesto la fabricación del "medicamento perfecto"7. A día de hoy se han documentado los siguientes efectos terapéuticos de la cúrcuma, ya sea a nivel preventivo8 o a nivel curativo9:
 

Antiinflamatorio

Diversos estudios han demostrado la eficacia antiinflamatoria de la cúrcuma para el tratamiento del dolor y la inflamación de la artritis10, y otras enfermedades de las articulaciones. Ello es debido a su capacidad inhibitoria de enzimas como la fosfolipasa A2, la ciclooxigenasa-2 y la 5-lipooxigenasa. Esta última interviene en la transformación del ácido araquidónico en leucotrienos  mediadores de la inflamación.

La artrosis, también conocida en los países anglosajones como osteoartritis, es una enfermedad degenerativa en la que el cartílago, tejido que hace de amortiguador protegiendo los extremos de los huesos y favoreciendo el movimiento de la articulación, se va desgastando hasta desaparecer. La Cúrcuma y sus derivados, como la curcumina, han demostrado tener utilidad para el tratamiento de la misma1112, 13.

Inactivación del NF-κB

En el caso de la artrosis, sería la capacidad supresora de la curcumina sobre el NF-κB (factor nuclear potenciador de las cadenas ligeras kappa de las células B activadas)11, lo que determinaría su eficacia. El NF-κB, es una proteína que controla la transcripción, en el núcleo celular, de diversos genes implicados en la respuesta inflamatoria de la célula. De este modo, inactivando el NF-κB14, se evita la cascada inflamatoria subsiguiente provocada por una expresión excesiva del gen asociado a esta proteína: apoptosis de los condrocitos, liberación de proteoglicanos y metaloproteasas, así como la expresión de la ciclooxigenasa, la prostaglandina E-2, y las citoquinas inflamatorias en los condrocitos.

Disminución del consumo de AINEs y analgésicos

Los pacientes con artrosis tratados con Cúrcuma o sus derivados, vieron disminuído el dolor, mejoraron la movilidad articular y la calidad de vida. También disminuyó la toma concomitante de analgésicos o antiinflamatorios no esteroideos (AINEs: ibuprofeno15, ketoprofeno, diclofenaco, etc).

Por otro lado, esta acción antiinflamatoria está desprovista de los típicos efectos irritantes del tracto digestivo que suelen acompañar el tratamiento de los procesos reumáticos con antiinflamatorios, como pueden ser los AINE o los corticosteroides.

Ello por si solo, ya es un gran avance, pues hay que recordar el gran aumento del estrés oxidativo que provocan estos fármacos -especialmente el paracetamol-, la sobrecarga que suponen para el hígado -paracetamol- y el riñón -AINEs-, y la posibilidad aumentada de padecer problemas cardiovasculares como el ictus o el infarto.

Enfermedad inflamatoria intestinal

La cúrcuma también se ha mostrado eficaz en problemas inflamatorios intestinales16 como la Colitis ulcerosa o la Enfermedad de Crohn. Las personas que sufren estas patologías tienen brotes inflamatorios, que van y vienen en función del estrés, la alimentación, etc. En estudios de pacientes que tomaron cúrcuma se vió que permanecían asintomáticos y sin molestias durante un tiempo más prolongado.
 

Efecto anticoagulante y cardiopatías

Este mismo mecanismo de inhibición de la 5-lipooxigenasa explicaría la capacidad de la cúrcuma para inhibir la agregación plaquetaria y evitar la formación de coágulos en la sangre, hecho que explicaría en parte su capacidad para disminuir la incidencia de aterosclerosis y enfermedad cardiovascular (angina de pecho, infarto, ictus...).

Hipolipemiante

Por otro lado el hecho de que la cúrcuma disminuya los niveles de colesterol total, de LDL-colesterol (colesterol malo), VLDL-colesterol (también malo) y triglicéridos, completaría la capacidad de esta planta para prevenir la enfermedad cardiovascular. El colesterol ve reducida su absorción intestinal y aumentada su conversión a sales biliares en el hígado.

El LDL-colesterol ve disminuída también su susceptibilidad a peroxidarse, que es el proceso que lo hace realmente peligroso para las arterias.
 

Problemas digestivos

La cúrcuma estimula el correcto funcionamiento del hígado y de la vesícula biliar, mejorando la digestión, particularmente de las grasas. Disminuye la hinchazón y los gases en aquellas personas que sufren habitualmente digestiones pesadas y molestias digestivas.

No está demostrado que sirva para el tratamiento de la úlcera gastroduodenal, sino que más bien se recomienda que estas personas se abstengan de utilizar la cúrcuma.

Hepatoprotector

La cúrcuma tiene un efecto protector del hígado similar a la silimarina, por su capacidad antioxidante y por su capacidad para disminuir la formación de citoquinas proinflamatorias.

También es capaz de revertir o frenar el hígado graso, la hiperplasia biliar y la necrosis del hepatocito por aflatoxinas.

Campo de Cúrcuma con cocoteros intercalados. Foto: Thamizhpparithi Maari
 

Antioxidante, antienvejecimiento

La cúrcuma es un poderoso antioxidante, comparable a las vitaminas A y E. Los antioxidantes neutralizan unas moléculas del organismo conocidas como radicales libres, las cuales dañan las membranas celulares, dañan el ADN celular e incluso causan la muerte celular de manera prematura.

Los antioxidantes pueden contrarrestar los radicales libres y reducir e incluso prevenir el daño que causan. La cúrcuma ha demostrado su capacidad para aumentar la resistencia celular al daño oxidativo.
 

Prevención del cáncer

Hay un gran interés por las potenciales propiedades anticancerígenas de la cúrcuma, aunque las investigaciones están todavía en su fase inicial. Los estudios apuntan a que la cúrcuma podría prevenir e incluso tratar diversos tipos de cáncer, incluyendo cáncer de próstata, pecho, pulmón, colon, boca y piel. Este efecto preventivo del cáncer vendría dado por su fuerte acción antioxidante, que protegería el ADN celular del daño causado por los radicales libres.

En cualquier caso hoy por hoy se necesitan más estudios sobre este tema. El cáncer, por lo que se sabe hasta ahora, debe ser tratado con medicacion convencional y no deben utilizarse nunca las terapias alternativas por si solas. En cualquier caso si decide añadir un tratamiento complementario a su tratamiento convencional para el cáncer, debe comunicárselo a su médico.
 

Enfermedades neurodegenerativas

Patologías como el Alzheimer tienen una tasa de incidencia muy baja en poblaciones como la de la India, donde sus habitantes consumen cúrcuma a diario durante toda la vida. La cúrcuma es sustancia altamente lipófila, es decir, que se disuelve fácilmente en las grasas. Esta característica le permite penetrar en el cerebro pues atraviesa fácilmente la barrera hematoencefálica. Una vez dentro del cerebro desplegaría allí sus propiedades antioxidantes, lo que podría contrarrestar los efectos negativos de los depósitos de placas de sustancia beta amiloide, características de esta enfermedad.
 

Otras propiedades

Efecto antimicrobiano

La cúrcuma posee también propiedades antiinfecciosas contra las bacterias y los virus. De hecho se viene utilizando desde hace siglos en la medicina Ayurvédica para la curación de heridas.

Inflamación del ojo, uveítis

Estudios recientes indican que la cúrcuma podría ser tan útil como los corticoides en el tratamiento de alguna patología del ojo, como la uveítis. Esta es una enfermedad en la que hay una inflamación del iris.

Antidiabético

La cúrcuma ha demostrado también ser capaz de disminuir los niveles de glucosa de la sangre, por lo que se estudia la posibilidad de utilizarla en el tratamiento de la diabetes mellitus.

Estimulante inmunitario

La cúrcuma es capaz de estimular nuestras defensas inmunológicas a través de diversos mecanismos. Esta propiedad sería la base de las otras propiedades de la cúrcuma: antiinflamatoria, anticancerígena, anitidiabética, antimicrobiana.

Cúrcuma longa L. Lámina botánica de Franz Eugen Köhler
 

Recomendaciones sobre la Cúrcuma

La cúrcuma es una planta utilizada como condimento desde hace siglos. Su utilización terapéutica, para el alivio y prevención de enfermedades, en las medicinas tradicionales de India y China es también milenario. En estas culturas se ha utilizado tradicionalmente como un energizante y reconstituyente natural en personas que sufren agotamiento o están bajas de energía. Parece ser también que las poblaciones consumidoras de esta sustancia en la dieta habitual tienen una menor incidencia de las enfermedades degenerativas propias del envejecimiento. Por todo ello podemos considerar el uso de la cúrcuma en complementos dietéticos como seguro.

A falta de que nuevos estudios  lo confirmen definitivamente, la utilización de la cúrcuma como complemento dietético podría tener efectos preventivos de una serie de enfermedades directamente relacionadas con el envejecimiento y con la acción de los radicales libres sobre las células y tejidos de nuestro organismo.

Las personas que esten siendo tratadas con medicación anticoagulante (warfarina, acenocumarol, clopidogrel, aspirina®...), antiulcerosos gástricos (ranitidina, cimetidina, famotidina, omeprazol, lansoprazol, esomeprazol...) o antidiabéticos, deberían consultar con su médico o farmacéutico antes de tomar suplementos con cúrcuma.


Más información
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Cúrcuma y Paleodieta

  1. Revisión de las propiedades terapéuticas de la Cúrcuma
    Kumar, A., Dora, J., & Singh, A. (2011). A review on spice of life curcuma longa (turmeric).
  2. Beneficios de la Cúrcuma para la salud: de los usos tradicionales a las evidencias científicas
    Books, E., & Foods, R. The Many Benefits of Turmeric–Evidence Based Research.
  3. Usos de la Cúrcuma en Medicina Etnobotánica y mecanismos de acción farmacológicos de la Curcumina
    Azmi, L., Ojha, S. K., & Rao, C. V. (2015). CURCUMIN: BOON FOR HUMAN BEING.
  4. Potencial utilidad de la Curcumina y sus derivados químicos en la prevención y tratamiento de diversas patologías 
    Padhye, S., Chavan, D., Pandey, S., Deshpande, J., Swamy, K. V., & Sarkar, F. H. (2010). Perspectives on chemopreventive and therapeutic potential of curcumin analogs in medicinal chemistry. Mini reviews in medicinal chemistry,10(5), 372-387.
  5. Efectos terapéuticos, tejidos diana y receptores farmacológicos de la Curcumina
    Zhou, H., S Beevers, C., & Huang, S. (2011). The targets of curcumin. Current drug targets12(3), 332-347.
  6. Curcumina: de la medicina tradicional a los actuales ensayos clínicos
    Hatcher, H., Planalp, R., Cho, J., Torti, F. M., & Torti, S. V. (2008). Curcumin: from ancient medicine to current clinical trials. Cellular and Molecular Life Sciences65(11), 1631-1652.
  7. Descubrimiento de la Curcumina, un componente de la Cúrcuma y sus milagrosas propiedades biológicas
    Gupta, S. C., Patchva, S., Koh, W., & Aggarwal, B. B. (2012). Discovery of curcumin, a component of golden spice, and its miraculous biological activities.Clinical and Experimental Pharmacology and Physiology39(3), 283-299.
  8. Múltiples efectos terapéuticos de una dosis baja de Curcumina en personas sanas de mediana edad.
    DiSilvestro, R. A., Joseph, E., Zhao, S., & Bomser, J. (2012). Diverse effects of a low dose supplement of lipidated curcumin in healthy middle aged people.Nutrition journal11(1), 1.
  9. Últimos avances en la investigación de la actividad biológica de los curcuminoides
    Itokawa, H., Shi, Q., Akiyama, T., Morris-Natschke, S. L., & Lee, K. H. (2008). Recent advances in the investigation of curcuminoids. Chinese Medicine3(1), 1.
  10. Actividad biológica antiinflamatoria, antioxidante, reguladora de la transcripción de genes proinflamatorios de la Curcumina, y sus aplicaciones en el tratamiento del cáncer.
    Perrone, D., Ardito, F., Giannatempo, G., Dioguardi, M., Troiano, G., Lo Russo, L., ... & Lo Muzio, L. (2015). Biological and therapeutic activities, and anticancer properties of curcumin (Review). Experimental and therapeutic medicine10(5), 1615-1623.
  11. Cúrcuma y dervados para el tratamiento de la artrosis (osteoartritis).
    Chin, K. Y. (2016). The spice for joint inflammation: anti-inflammatory role of curcumin in treating osteoarthritis. Drug Design, Development and Therapy10
    , 3029.
  12. Curcumina: un nuevo paradigma para el tratamiento de la artrosis.
    Henrotin, Y., Priem, F., & Mobasheri, A. (2013). Curcumin: a new paradigm and therapeutic opportunity for the treatment of osteoarthritis: curcumin for osteoarthritis management. Springerplus2(1), 56.
  13. Eficacia de la Cúrcuma y sus derivados para el tratamiento de la artritis y la artrosis. Eficacia similar a ibuprofeno y diclofenaco.
    Daily, J. W., Yang, M., & Park, S. (2016). Efficacy of Turmeric Extracts and Curcumin for Alleviating the Symptoms of Joint Arthritis: A Systematic Review and Meta-Analysis of Randomized Clinical Trials. Journal of Medicinal Food,19(8), 717-729.
  14. Efecto antiinflamatorio de nuevos derivados de curcumina, disminuyendo mediadores de la inflamación como NO, PGE2 e inhibiendo la activación del  NF-κB.
    Nahar, P. P., Slitt, A. L., & Seeram, N. P. (2015). Anti-inflammatory effects of novel standardized solid lipid curcumin formulations. Journal of medicinal food,18(7), 786-792.
  15. Eficacia de la Cúrcuma en el tratamiento de la artrosis de rodilla comparada con Ibuprofen.
    Kuptniratsaikul, V., Dajpratham, P., Taechaarpornkul, W., Buntragulpoontawee, M., Lukkanapichonchut, P., Chootip, C., ... & Laongpech, S. (2014). Efficacy and safety of Curcuma domestica extracts compared with ibuprofen in patients with knee osteoarthritis: a multicenter study. Clin Interv Aging9(451), 8.
  16. Curcumina para el tratamiento de la enfermedad inflamatoria intestinal y otros problemas gastrointestinales.
    Rajasekaran, S. A. (2011). Therapeutic potential of curcumin in gastrointestinal diseases. World J Gastrointest Pathophysiol2(1), 1-14.

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